李衍蒨:兇案疑雲?

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還記得本年 6 月初香港連續不停下雨,下了差不多幾個星期嗎?我人雖然在外,但因為大雨的關係,收到本港一些記者的查詢 —— 有讀者報料於港島某一區找到一塊帶牙齒的骨頭,怕是有甚麼不好的事情,於是想我確認是否人骨。

法醫人類學家或體質人類學家在收到骨頭後,首要任務是回答到底眼前的骸骨是否屬於人類。美國有法醫人類學家指出,世貿恐襲事件發生後,由於部分執法人員不太會分辨人骨或動物骨,加上世貿大樓中有很多食肆,而這些食肆存有不少肉類,因此人骨和動物骨都混在一起了。於外國,警察接到居民報稱在後花園找到骨頭是十分常見的,而一般他們都分不出來,需要諮詢專家意見。

人類骸骨和動物骸骨最明顯的分別是骨頭的外形。研究骨頭的專家,又或是法醫人類學家,有時即使面對一堆碎骨或不完整的骨頭,也能從骨頭中的一小部分來辨認出它是否屬於人骨。一般來說,分辨成人的 206 塊骨頭比小孩及青年的相對容易。例如,小孩子的橈骨(radius)跟雞腿骨很類似,亦會以為小孩骨末端的生長板(epiphyseal plate)為碎石等。因此,如果只熟悉成人骨頭結構的話,便會很容易忽略以上這些骨頭組成的部分。

另外,哺乳類動物跟人類的骨頭結構較相似,因此分辨難度亦比其他動物高,特別是當骨頭不是完整一塊的時候。又例如,我曾處理過一副骸骨,每條長骨(long bones)只保存了中間(midshaft)的部分。大腿骨這些還算容易,如果是腓骨(fibula)沒有末端的話,就要花較長時間去研究了。如果說動物骨跟人骨的分別,其中最常被混淆的骸骨就是熊掌跟人掌!驟眼看,兩者真的沒甚麼差別,但只要我把不同之處都指出來,你便會發現其實分辨兩者也不難,例如我先前提到人類的手腕骨有 8 小塊,熊掌只有 4 塊,而且每塊都比人的要大!

當然,人跟動物身體結構的不同,又怎會僅止於手指及手掌。由於人類是唯一一種利用雙腳走路的哺乳類動物,我們的身體 —— 包括肋骨、脊椎及盆骨都有著不同的結構,以配合我們走路的習慣。這些都是協助我們分辨動物骨及人骨的重要線索。看過多張照片後,我跟記者說「放心,沒有兇案!這是動物骨頭。」

※ 此欄文章為作者觀點,不代表本網立場。 ※
李衍蒨 骸骨傳記

一名香港土生土長的骨頭說故人,馬不停蹄地飛到世界各地尋找及代言骨頭的故事,讓他們成為事情最後及誠實的無聲證人。