李衍蒨:「鬼船」與世越號 —— 水中腐化的迷思(下)

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今年 3 月,世越號終於被打撈上岸。 圖片來源:路透社

世越號於 2014 年年中於南韓西南部水域沉沒,造成 304 人死亡,當中的 5 名罹難者到今天都還沒尋獲遺體。在 11 月月底,未尋獲遺體的家屬最後決定為罹難者舉行悼念儀式。同一周內,遺體搜索隊被揭發隱瞞找到罹難者遺骨。

而在今年更早前找到的沉船中,更有疑似還沒有完全腐化的屍骸。正如於上集提到,屍體棄置在淡水水域抑或是鹹水水域對腐化的影響極大,世越號沉於鹹水水域,鹹水因為鹽分幫忙抽乾屍體裡的水分,繼而減慢屍體腐化速度,因此與淡水相比保存得較好。

屍體被放於水裡,除了可以按正常腐化般化成白骨,更有機會被屍蠟(Adipocere)包裹,繼而異常地保存屍體。

屍蠟,可以說是腐化過程的製成品。它把屍體(或人體)體內的脂肪透過皂化(Saponification)轉化成為肥皂般「滑潺潺」的物質。再具體說明些,屍蠟只能於一個溫暖、濕潤、鹼性的環境,令脂肪接觸到厭氧性(Anaerobic)細菌繼而產生的一個化學作用中產生。這種特定的環境要不是泥土裡,就是水裡。至於這幾個養分的比例,甚至到底是甚麼誘發皂化作用,到目前還是研究當中。屍蠟在製成時偏軟,顏色比較灰而且感覺油油的。隨著時間遞增,屍蠟會乾硬起來,並且比較脆,容易有裂痕。皂化作用產生的屍蠟會完整的包裹著屍體,把屍體製成肥皂做的木乃伊!以屍蠟製成的木乃伊,隔絕了空氣等加速屍體腐化的條件,因此能夠完整保存屍體。

歷史上比較出名的兩具屍蠟木乃伊是 Soap Lady 及 Soap Man,其中 Soap Lady 最常接觸得到。據說,當初是由於有水湧進 Soap Lady 的棺木裡,就催生了皂化作用。1980 年代後期,研究人員利用 X 光推斷出 Soap Lady 死時約 20 多歲,而從 X 光上看到一些衣飾鈕扣提示,她曾生活於 1830 年代。她現在展出於賓夕凡利亞洲的 Mütter Museum。上次我到訪這個博物館識剛好她去了「身體檢查」,緣慳一面!

回到世越號船難一事上,搜索隊伍竟然疑因想早日結束工作而隱瞞找到遺骨的行為非常不專業。家屬都等了 3 年半的時間,只希望一個答案。你可能會說:「人死都死了,有沒有答案都無所謂了。」引述多個大屠殺生還者及家屬的觀點,得到答案是一個里程碑,代表可以開始悼念、哀悼自己的親人,努力往下走。雖然這 5 位罹難者的遺體暫時還沒找到,但悼念式都已經完成了,希望家人們努力的生活,重新振作!

參考資料

※ 此欄文章為作者觀點,不代表本網立場。 ※
李衍蒨 骸骨傳記

一名香港土生土長的骨頭說故人,馬不停蹄地飛到世界各地尋找及代言骨頭的故事,讓他們成為事情最後及誠實的無聲證人。