李衍蒨:「海盜王子」的骨骸?

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Howard Pyle,The Buccaneer Was a Picturesque Fellow(1905) 圖片來源:Norman Rockwell Museum

說起海盜,我通常會立刻在腦裡響起蔡依林「海盜」一曲或是「加勒比海盜」系列電影。但很遺憾地,現實中沒有電影的「黑珍珠號」,船沉到海底就不會再完好無缺的浮上水面。18 世紀活躍於美國東岸及加勒比海,有著「海盜王子」之稱的「黑山姆」—— Samuel Bellamy 的旗艦於 1717 年觸礁沉沒。翌日,140 名船員中。只有 2 名生還者及一些屍體、船骸、錢幣及雜物沖上岸。

至於,船長 Samuel Bellamy 的屍體到現在都不知所終。

1984 年,即沉船後的 267 年,他的旗艦維達號(Whydah Gally)在沉船地點被打撈。但依然沒有船長「黑山姆」的蹤影。一般說他葬身海底的說法亦然不能證實。

直至 2017 年,研究人員在一堆打撈上來的砂石堆裡找到了一塊屬於成年人的大腿骨。剛在今年(即 2018 年)2 月初,科學家終於從這塊骨頭抽取了 DNA,希望可以跟黑山姆兄弟姊妹的後代 DNA 譜做比較。

要從骨頭抽取 DNA 並不是罕見的事。隨著技術發展,這幾年要從骨頭抽取 DNA 做檢驗的技術愈來愈成熟。最近一兩年,甚至已經發展到可以從骨頭抽取古代 DNA,為一些考古骨骸做研究及身份辨識(雖然從考古角度來講,身份辨識不是首要任務,但這技術也有異常重要的時候。如,要為一些歷史人物作身份鑑定)。

一般要從骨頭抽 DNA 都是建議從大腿骨(femur)骨幹的中心部分抽取。如果情況不允許,會儘量使用能夠採用的長骨(long bones)抽取。研究人員會用工具把少量骨頭磨成粉末。在採集足夠的粉末後,就會送往化驗所。如果要成功抽取 DNA 的話,骨頭要先保留任何有機物質。換句話說,骨頭在被火燒過後,所有有機物質都被燒走,因此不能抽取 DNA。像這次懷疑是「黑山姆」骨骸的樣本,一般來說,在軟組織接觸水後,DNA 就不好抽取。這是由於骨頭及軟組織都能接觸空氣,空氣中的氧氣絕對不是屍體腐化及水中 DNA 的好朋友!不過,由於盛載著骨頭的船骸埋在海底深處,深海的氧氣含量相對地低,因而能有效阻隔空氣,以達到保存骨頭的效果。因此,鑑證科學家都非常有信心可以從這塊骨頭提取到有用的資訊!

「福布斯(Forbes)」列「黑山姆」為最有錢的海盜。在他成為「海盜王子」的一年之中,他劫掠了超過 50 艘船,價值 1.2 億美元。雖然如此,但不代表他非常兇殘。據說,他的作風跟其他海盜不一樣,對俘虜們非常慷慨。

如果現今的科學技術能為「黑山姆」的身份提供一個答案,身葬大海的他亦是時候回家了!

參考資料

※ 此欄文章為作者觀點,不代表本網立場。 ※
李衍蒨 骸骨傳記

一名香港土生土長的骨頭說故人,馬不停蹄地飛到世界各地尋找及代言骨頭的故事,讓他們成為事情最後及誠實的無聲證人。