李衍蒨:人體冷凍技術

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漫威電影中的美國隊長於冰川墜機,過了 70 年才甦醒;圖為劇照。

漫威旗下的超級英雄美國隊長(Captain America)在 1940 年代連同當時的飛機一併被逼降落在冰川上。不知過了多久,美國隊長從一所刻意佈置成 40 年代的病房醒來,發現時代錯誤,經神盾局局長解釋後才知道自己睡了 70 年。這個電影開頭令我自然聯想到人體冷凍技術(Cryonics)。

當然,真實的人體冷凍技術並不是這樣。背後的程序比我們想像中複雜!

人體冷凍技術利用專門研究冷凍科學的低溫物理學(Cryogenics)來操作。雖然人體冷凍技術聽起來有著科幻小說的觸覺,但其實絕非完全異想天開!世界上的人體冷凍技術實驗室目前共有 3 個,自 1967 年起就已經保存超過 300 具屍體。

現代的人體冷凍技術可以說是一種延長生命的做法。此做法的重心為一個於極低溫的情況下、名為玻璃化冷凍(Vitrification)的步驟。冷凍術必須要在宣佈死亡後進行,參與者可以選擇保存整個身體,或只是頭部。整個冷凍保存的目的就是減慢生理的死亡及腐化程序。當人心跳停止後,並不是所有身體部分及器官都會立刻死亡。細胞、器官,甚至組織依然會「生存」一段短時間,而冷凍術就是利用這段時間去保存屍體。

在宣告死亡後,第一件事就是要將屍體浸入一個冰浴,以極速降低屍體的溫度。在浸浴的同時,更會為屍體注入兩種藥物:一種為了預防屍體在過程中甦醒(以防萬一之用!),而另一種是抗凝血劑。之後,藥物有如抗生素、腎上腺素等都會注射到血管內,以人工心臟協助令藥物可以運行全身,並防止體內血管塌下來。然後,要移除屍體內的血液,換上器官移植用的化學品以保持器官的功能,同時協助體內降溫。而在體外,技術人員會以氮氣(Nitrogen gas)為屍體繼續降溫,直到接近冷凍溫度為止。如果生前只選擇冷凍頭部的話,這個時候就是將頭部及身體分離的時刻!

電影「妖夜尋狼:血姬覺醒」劇照。

在移除血液後,為屍體注射的冷凍液其實亦即是醫學用的抗凍劑(Antifreeze)。這名為 Vitrification 的步驟利用「保護液」可以減少冰晶(Crystals)形成,令到身體變成像玻璃一樣。因為冰晶的形成會破壞細胞膜,繼而破壞器官。

這是一個漫長的過程,特別是因為這些醫學化學劑在室溫下有毒,因此實驗室都是以電腦操作系統進行整個過程。當這些化學劑完全注入後,屍體的溫度會於 7 天內達至華氏零下 320 度或攝氏零下 196 度以下。這些屍體會被存起直到之後被「重生」。

諷刺的是,到現在為止,科學還沒有任何方法可以「重生」這些冷凍保存的屍體。2006 年 Hasan Alam 曾經用豬隻做實驗,令其陷入假死狀態。幾小時後,重新為豬注入血液,豬便活過來。因此,他認為在人身上也可以行得通。

目前世界上大約有 1,100 人登記此為死後處理屍體的方法,並已經有 150 具屍體左右被冷凍。對冷凍技術科學而言,他們視人體心跳停頓的死亡為昏迷(Coma),而不是真正的死亡。此技術本身是想以科技防止腦部傷害,達至暫停生命的效果,甚至希望未來可以透過科技復甦。

不過,這技術衍生的哲學問題是:復甦之時是否已經等於進入來世?這個依然是「我」嗎?

參考資料

※ 此欄文章為作者觀點,不代表本網立場。 ※
李衍蒨 骸骨傳記

一名香港土生土長的骨頭說故人,馬不停蹄地飛到世界各地尋找及代言骨頭的故事,讓他們成為事情最後及誠實的無聲證人。