電話推陳出新,電池技術有進步嗎?

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圖為 Galaxy Note9 發佈會的情況。 圖片來源:Samsung/YouTube

今年,不同平台和品牌的旗艦級智能電話相繼推出。製造商每年均強調新的產品在鏡頭、處理效能上,比一代如何進步。但再好的電話,也需要續航力強大的電池配合。在這方面,三星就強調今年的 Note 9 擁有「全日電池(all-day battery)」;蘋果公司則指 iPhone XS 及 XS Max 的電池使用時間,比上一代分別長 0.5 及 1.5 小時。但「華盛頓郵報」專欄作家 Geoffrey A. Fowler,卻認為電池技術沒有跟上時代步伐,儘管有一些明顯的例外,但大部分新智能電話的電池表現未如理想

Fowler 表示,自己在過去數週一直為 13 部智能電話作電池測試。 據其測驗結果所稱,Google Pixel 3 的可使用時間,比 Pixel 2 減少近 1.5 小時,而 iPhone XS 亦不及官方所宣稱的更佳時間,反而比 X 少了 21 分鐘。Fowler 認為,所謂更高效處理器、低耗電模式及人工智能等控制耗電的標榜,只是製造商吹噓的技巧。無論是自己的測試結果,抑或業內人士的測評,均得出同樣結論 —— 電話的鋰電池正處於廠方未能突破的拐點(inflection point)。

儘管電池的電容量通常每年都有所提升,但卻並不意味續航力必定上調。研發電池充電技術的矽谷公司 Qnovo 總裁 Nadim Maluf 解釋:「電池改進速度非常緩慢,每年只比去年提升 5%。但電話的耗電速度,每年加快超過 5%。」更高的屏幕解像度、更複雜的應用程式,加上人們愈來愈機不離手,都是電池收效甚微的進步,追不上日益增加的消耗的原因。Fowler 估計,待 5G 通訊技術推出市場,屆時智能電話的電池將更受考驗。

Fowler 的測試,是把所有電話都調校為相同亮度,並瀏覽同一個網站,直到電力完全「乾塘」。他認為,自己的測試亦有一定局限性,因為電話的使用時間,實際上由不同用家的使用方式決定。為此,Fowler 請來其他科技記者一同測試,最後得出總結:沒有真正完美的電池測試。美國「消費者報告」的測試主管 Maria Rerecich 被問到,電池壽命是在增加還是減少的時候,亦回答:「無法作直接的趨勢比較。」

屏幕是 iPhone XR 續航力較長的因素之一。 圖片來源:路透社

不過,在 Fowler 的測試中,亦發現兩款表現不俗的電話,分別為 Note 9 及 iPhone XR。Note 9 電池效能比上一代進步的原因簡單且直接,就是電池容量大幅提升,由 Note 8 的 3,300 mAh,增至 4,000 mAh。加大容量是不少智能採取的方法,以更大的電量,彌補更高的消耗。據電話拆解資訊網站 iFixit 指出,過去五年電池容量幾乎上升一倍。但 Fowler 質疑,這種電量遊戲還能持續多久。因為容量更大的電池,意味危險性更大。前年的 Note 7 電池容量達 3,500 mAh,連番傳出爆炸事件,其後的重製版 Note Fan Edition,便將電池容量降為 3,200 mAh

至於 iPhone XR 的電池容量,則只有 2,942 mAh,但仍比 XS 的 2,658 mAh 要高。相對較高的電量,並非 Fowler 唯一滿意的地方。XR 的硬件配備較旗艦級的 XS 為低,但 XR 的 LCD 屏幕,比 XS 的 OLED 尺寸大,耗電量卻較低。同時,降低屏幕解像度、最大亮度及色彩質量等,均使電池續航時間大幅提升,比 XS 多出 3 小時。

但在普遍以手機功能、效率進步為賣點的市場下,較低配備的產品,能否為消費者接受?很可惜,Maluf 認為,假如要更理想的電池續航力:「消費者必須準備妥協。」智能電話市場亦可能由此進一步分化。Fowler 以汽車耗油量為例,不想買耗油量高的豪華汽車的人,只能轉購低耗油量的平民車。