天衛六

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為何有些人愛吃辣?

辣椒最初來自美洲,在 15 世紀和 16 世紀跟隨歐洲商人一起旅行傳遍世界。就算川蜀人愛吃辣,但卻不是「自古以來」就愛吃辣,花椒等香辛料以外,辣椒植根在川蜀也只是近數百年來的事。在香港,近年來亦愈來愈多人喜愛吃辣,看看街上以麻辣作招徠的米線舖與川菜館便可見一斑。說起來,為何有些人愛吃辣?

新研究啟示:為何太多果糖會傷肝?

果糖與肝病和 2 型糖尿病的關係,多年來一直還在爭論。有人認為這種影響是間接的。他們認為,因為甜味會抑制飽腹感,食用富含果糖的食物容易讓人暴飲暴食,因而導致糖尿病或肝病;有人則懷疑原因是果糖被代謝的方式導致這些疾病。然而,這兩種假設卻難以找到充分的證據。但最近普林斯頓大學化學系教授 Joshua Rabinowitz 團隊的新發現,或為「代謝假說」帶來多一點啟示。

SpaceX 的獵鷹火箭有甚麼了不起?

美國太空探索技術公司 SpaceX 日前試射了獵鷹重型運載火箭(Falcon Heavy),試射前預計成功率只有 50-50,最終火箭不只順利升空,兩個充當推進器的核心更以穩定姿態回到基地。自 2011 年 SpaceX 行政總裁 Elon Musk 首次宣佈此開發計劃以來,一直讓人翹首以待。到底,這支火箭有甚麼了不起?

阿富汗:亂世中蓬勃的出版業

從 1990 年代被塔利班佔領,到 2000 年後遭美國攻佔,阿富汗一直處於經濟衰敗,社會貧困,軍閥割據一方的狀態,人民無家可歸,流離失所,即是所謂的「失敗國家」。近年經濟才回復增長,但在阿富汗,尤其是於首都喀布爾,炸彈襲擊時有發生。在亂世中,為生計以及生命人人自危,出版行業卻正蓬勃發展。

沒有炒賣功能的加密貨幣,原來大有用途?

加密貨幣炒得火熱,風高浪急,政府亦看在眼裡,皆因怕其失控,成為避稅利器,蠶食稅收。早於去年 8 月,歐盟成員國愛沙尼亞已積極研究推出國家版本的加密貨幣,並考慮透過 ICO 形式發行,歐洲央行主席德拉吉聞訊稱「不可以」,畢竟會為國家層面的貨幣政策添煩添亂。但愛沙尼亞其中一個政府機構早前再透露新版本的計劃,並指新建議不會引起歐洲央行的憂慮。

歐洲「狼來了」:保護還是捕殺好?

狼近年在歐洲又再崛起。比利時是歐洲最後一個不見狼蹤的大陸國家。去年冬天,牠們終於重新征服了比利時。狼在 1992 年從意大利穿越阿爾卑斯山脈到法國,在本世紀之交從波蘭進入德國,又回到人口密集的地區。歐洲許多地區的人,已沒有曾經和狼共存的記憶。專家指,德國的狼群正在成指數增長,並擴散到盧森堡,荷蘭和丹麥。丹麥在去年春天,在 200 年後再發現首個狼群的蹤影。

封殺比特幣最大原因:避稅

還記得早一個月,許多傳媒每天都在報道比特幣如何瘋漲嗎?現在比特幣相比高位時回落近 4 成,但對比往年年初的價格,還是漲幅驚人。除了比特幣,各式各樣的虛擬貨幣亦大行其道,甚至只要有公司沾上加密貨幣或區塊鏈光環,股價也隨即做好。但號稱去中心的加密貨幣,本年起卻無可避免要面對政府收緊管制。例如日前韓國政府宣佈將於 1 月 30 日起,禁止虛擬貨幣匿名交易。中國在去年 9 月已叫停首次代幣發行(ICO),今年起更開始關閉國內的比特幣礦場,促使他們搬到其他國家。

如何才懂形容氣味?

如果要你形容氣味,除了香和臭,還能用甚麼字詞表述?人類的嗅覺不怎麼靈敏,因而有些需要用上嗅覺的任務,我們會依靠其他動物幫助,如緝毒犬和搜尋黑松露的豬。視覺上,人類有豐富的語言來形容事物形態和顏色,與命名氣味差一大截。人類學家懷疑這是靈長類大腦,權衡視覺處理能力和嗅覺利益的結果。但最近刊登在「當代生物學」期刊的研究,結果顯示有些人之所以不精於分辨或描述氣味,是在於這些字詞對於說話者作用大不大。由於氣味對大多數人來說都不重要,結果大多數語言對他們來說都沒有描述氣味的抽象詞彙。

一直減不了:壓力大就肚餓是甚麼道理?

為何會變肥?我們都知道大部分情況下,肥胖只有一個「數學原因」,就是攝取的卡路里大過身體消耗的能量。因此肥胖要不是吃得多及吸收多,就是運動少。這公式答案顯然不能滿足對關注體重者的好奇心 —— 從一開始,為何我們會吃得太多?英國醫學院畢業生、BBC 科普節目主持 Michael Mosley 日前在 BBC 撰文,詳細解釋為何有些人會吃得太飽:其一原因就是壓力大。除了自我控制食慾外,減壓便有機會成為控制體重的關鍵。

這國家的人分六等,為何他們想做下等人?

假如你在哥倫比亞首都波哥大問當地人:「你是哪一層(estrato)?」第 6 層(Estrato 6),嗯,他應該屬於上流社會;第 4 層?那他的生活應該屬於中產或小康;第 1 層,他差不多可肯定是個窮人。位於南美洲的哥倫比亞,社會按經濟地位分作 6 個階層,是明明確確的公民身份。

【慎入】1.57 米的絛蟲在體內,全因……魚生?

加州日前有一名男子帶着特別的「證物」到醫院求診,一袋裝有其便便及一條長 1.57 米多的絛蟲。絛蟲送院時已經死亡。追尋原因,男子表示自己近乎每日都會食魚生,特別是三文魚刺生。故事看來很噁心,但報道引起全球關注,絛蟲專家兼英國自然歷史博物館生物學研究員 Peter Olson 說:「正因它們很噁心。」

BAADD:如何馴服獨霸世界的科技巨頭?

最新一期「經濟學人」別開生面,以電郵形式刊登給三巨頭總裁的「私人電郵」,打趣地叫「收件人」切勿外傳內容,以免讓傳媒得知。文章詳細解釋簡稱 BAADD 的擔憂何而來,又有何證據。能力愈大,責任愈大,除訓勉巨頭要潔身自愛以外,也在警示消費者與決策者種種潛在的威脅。可是,決策者卻要捏如何限止科技巨頭作壞,又不扼殺創新,卻是難事。

美國聯邦政府又停擺,NASA 怎麼辦?

美國聯邦政府又再「停擺」(部分部門停止運作),是美國歷史上首次在白宮、參議院及眾議院均由同一政黨控制的情況下出現停擺。事源民主共和兩黨在移民政策及「追夢人」問題上,於參議院針鋒相對,政府臨時預算無法在週五最後期限通過,數十萬政府僱員因此可能「被迫休假」。這意味著同屬聯邦機構的美國太空總署(NASA)將亦將受到牽連。

不是日本人發明的天婦羅

說起天婦羅,就會想起日本。天婦羅早已是日本的代表食物。然而,雖然天婦羅在日本流行,卻不是由日本人所發明。和製漢字:天麩羅,讀作 Tenpura(てんぷら),其實是來自葡萄牙語,在 16 世紀傳入日本,至今仍是葡萄牙飲食文化的重要一員。BBC 飲食文化記者 David Farley 曾經訪問過葡萄牙米芝蓮星級廚師 Jose Avillez,一同拆解天婦羅的起源。

真佔領:法國政府敗給了環保人士

這是法國政府近年來其一相當失敗的規劃。雖然計劃得到了歷屆地區和國家政府的支持,行政完全批准,法律上訴亦被駁回,連價值數億歐元的合同也簽署好,看來勢在必行。但環保分子一直反對興建新機場。多年來,該地點被數百名環保分子佔領,他們在那裡非法建造臨時住所,並誓言將抵抗到底。強硬的行動威脅到興建計劃,現在馬克龍政府則選擇完全放棄新機場。

在哥倫比亞,靠「矯牙」向上爬

所謂「講嘢最緊要有牙力」,在哥倫比亞有一口靚牙,真的很重要。不少人在年幼時會做俗稱箍牙的牙齒矯正手術,對於他們是痛苦的時期,除了不便以外,還有是戴著牙箍(矯正器)實在是不好看。可是,英國自由記者 Amalia Illgner 在文化雜誌「經濟學人 1843」說道:「不同於我 14 歲的時候,這些哥倫比亞人似乎對於矯正器感到十分自豪。」

股市泡沫是天然的龐氏騙局?

2018 年,股民有個好新年,全球股市連日報捷,香港恒生指數 14 日連升,為 18 年來最長的連升日數。牛氣沖天,市民樂也融融又亢奮。股市有升有跌,除了是基本的供求關係,是反映經濟的寒暑表以外,大市飛升還可歸功於股市本身的「放大機制」。在諾貝爾經濟學家 Robert Shiller 而言,這機制甚至可看作是天然的龐氏騙局。