恭應湘

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商機無限的美國監獄

立法人是民選議員,執法者是公僕,司法人員是獨立公務員,按理來說,刑法人員作為法律的最後一環,應該同屬公家人手;但在美國,私營監獄卻是常態,由 19 世紀中葉起一直運作至今,可以上市,甚至是投資界的搶手貨,肇因囚犯強制勞動屬於合法,監獄以極低薪酬換取勞力,與企業合作提供服務,從中謀取暴利。單計聯邦監獄在囚人士,2016 財政年度就為政府賺取 5 億美元。

史上第一座城市的誕生

巴比倫、埃及、中國和印度號稱四大文明古國,但史上最古老的城市不在美索不達米亞、尼羅河畔、恆河沿岸或黃河流域,而在安那托利亞半島(Anatolia),即現今土耳其領域。位處土耳其東南部的「哥貝力克石陣」(Göbekli Tepe)估計落成於 12,000 年前,比埃及金字塔早 8,000 年,有理論指該處神廟促成世上首批城市誕生,甚至催生出農業並傳揚開去,從此改寫人類歷史。

普京的雙重西方政策

俄羅斯近年針對西方發起一連串政治角力,目的何在,外界揣測紛紜--在 Google 輸入「What does Putin want」,就搜尋到 1,500 萬個結果。誠然,普京本人再難以預計,也不可能懷抱那麼多願望,而就俄羅斯的西方政策來說,不少分析均指向一個解釋:普京一邊削弱西方,一邊與其合作,鞏固俄羅斯的地位之餘,同時要考慮普京的個人利益行事,因此俄羅斯既不會全面開火,亦不會停止對自由民主政體的攻擊。

語言決定性格?

英文幽默,德語嚴肅,法文優雅,日語謙恭?這些印象其來有自,甚至催生出「民族性」的討論,譬如說學好英文,人會變得風趣、思維嚴謹。的確早有實驗研究指出,轉用一種語言,有時或會改變性格,但須留意,轉變並非源於語言本身的特質,而是與文化背景、溝通對象、學習時地有關。

如何制止孤狼式恐襲?

近年歐美發生一連串「孤狼」(lone wolf)恐襲--不受組織指揮,自發施襲--人心惶惶之下,國土安全變成社會重大議題,催生正反回應,積極重塑政治光譜。孤狼未必有跡可尋,突然發難,固然不可能杜絕,但亦不表示政府對其無計可施。美國外交事務教授 Daniel Byman 分析孤狼今昔策略,並提出多項建議,從各方面打擊獨行恐怖分子。

日本女性擇偶條件演變史

在刻板印象中,日本女性溫柔賢淑,持家有道,是男人的夢寐對象;那麼對日女而言,甚麼男人最有吸引力?日經專欄作者青樹明子綜合日女擇偶條件的歷年流變,由泡沫時代的「三高」,逐漸演變為「三平」、「四低」,乃至今日追求「三溫」、「三生」,在在與社會變遷息息相關。你是受歡迎的主流對象嗎?

英國經驗:為甚麼你買不起樓?

近數十年來,世界各大經濟體樓價急遽攀升,拋離經濟與薪酬增幅,除非有「父幹」,否則愈年輕上車愈難。近日一本新書「反思土地與房屋經濟學」(Rethinking the Economics of Land and Housing)以英國為例,主張樓市之所以脫離現實,癥結在於地價結構性上漲,金融措施再進一步促進惡性循環。

朴槿惠案背後的不便真相

朴槿惠彈劾案定案,韓國首任女總統必須離開青瓦台,金融時報社論表示南韓民主制度在危機中再現曙光,「在全球自由民主制備受威脅之時,打一支興奮劑。」朴槿惠表示遺憾,並揚言「真相終將水落石出」。的確,在人民歡呼聲背後,大量真相不便亮相。

史前人類的餐單

近年興起「舊石器時代飲食法」(Paleo Diet),主張模仿原始人的餐單,多吃採集蔬果、天然魚肉,戒絕穀物、澱粉質及加工製品,聲稱既可減重,又可預防心臟病和糖尿病一類文明病,儘管成效存疑,在歐美仍蔚為風潮。最近一班科學家檢驗尼安德特人(Neanderthal)的牙齒,發現史前人類飲食習慣不一,難以歸納出一套舊石器時代餐單。那麼原始人的餐桌究竟有甚麼?

牙醫與醫生緣何分家?

唱作人藍奕邦兩年來周身病痛,經常頭暈眼花,情緒不穩,遍訪西醫不得要領,一度懷疑自己有精神病,後來去看牙醫,發現原來是顳顎關節移位,神經及耳咽管受壓引致各種病症。口腔明明是人體一部分,與其他疾病息息相關,偏偏牙科不屬西醫專科之列,兩者資訊互不往來,以致求診無門或斷症錯誤不時發生,對醫療系統亦造成負擔。為何你公司的醫療保險不含牙醫服務?一切要從中世紀講起。

如何從小教音樂?

香港家長鍾情音樂教育,云云兒童興趣班之中,鋼琴、小提琴乃至冷門的二胡、琵琶無所不學,每年校際音樂節的表演學生更多達 13 萬人。不過埋首樂器未必出於興趣,更多只為一紙證書傍身,扼殺了孩提愉快學習的機會。近年歐美教育界興起「興趣培養法」(Reggio Emilia approach),能否應用於兒童音樂學習,香港又能否借鑑?

煤之將死:19 世紀採冰業的教訓

如果說煤礦業與霧霾是一對夫婦,全球暖化便是結晶,疾病死亡是副作用:中國平均每年有 36 萬人死於燒煤所致的空氣污染,歐洲煤礦大國波蘭每年有 4 萬多人因霧霾而早死,澳洲則有 16% 煤礦工人或已罹患「黑肺」。全球每年有 700 萬人死於空氣污染,煤炭要負最大責任,然而出於政治因素,煤礦業在全球多國能源政策仍佔主導地位,但能苟延殘喘多久?或可借鑑 19 世紀美國採冰業的興衰。

感嘆號的濫觴與濫用

據網媒 Vox 統計,美國總統杜林普的 Twitter 帖文有 76% 用過最少一個感嘆號,最常見對象包括「enjoy!」、「America!」、「sad!」、「people!」、「soon!」。感嘆號在英文史上一度相當普遍,涵義輾轉流變之下,英國淑女幾乎言必感嘆,極受維多利亞風格歡迎,近代修辭學界卻不敢恭維,一概建議少用為妙。究竟感嘆號經歷過何等令人為之一嘆的過去呢?!

交配至死的自然邏輯

自然界中,不少生物屬於「單次繁殖」(semelparity),動物如部分三文魚、蜜蜂、蜘蛛、螳螂等,繁殖季終生一次,雄性交配過後隨即死亡,植物如穀物、一年生植物和多數蔬菜同樣一榮之後一枯。人類雖然也有精盡人亡之說,但大部分哺乳類屬於「多次繁殖」(iteroparity),僅 4 種有袋動物甘願為性而死。究竟「自殺式性愛」背後有何生存邏輯?

北韓暗殺手法演變史

金正男馬來西亞遇刺案逐步升級為國際糾紛:英國呼籲聯合國跟進,南韓則指一旦證實官方策劃,理應中止北韓的聯合國會籍,美國正計劃將北韓重新列作恐怖主義國家,中國亦開始對其施壓。雖然當局否認涉案,但北韓對暗殺行動絕不陌生。歷年行刺手法有變,不變的是背後的專制政權。

從「月亮喜歡藍」看奧斯卡趨勢

「星聲夢裡人」(La La Land)勇奪奧斯卡最佳電影兩分鐘後,一陣「oh my God」聲中,「月亮喜歡藍」(Moonlight)團隊上台接過小金人。頒獎過程或者有點尷尬,但「月亮喜歡藍」口碑載道,早前已摘下金球獎,除了奪桂方式意外,其餘毋須過分驚訝,反而是「月亮」一片透露了奧斯卡近年的屬意傾向,甚至預示未來趨勢,更加值得留意。

波蘭霧霾勁過北京

燒煤燒出霧霾,並非中國、印度等發展中國家獨有,波蘭最近亦躋身空氣污染大國之列。根據世衛資料,歐洲 50 個最污染城市中,波蘭就佔 33 個,而在南部煤礦重鎮斯卡瓦(Skała),霧霾嚴重程度甚至超越北京。不過就和中國一樣,波蘭政府似乎經濟壓倒一切,無意規管煤炭業之餘,甚至宣稱燒煤無毒。