嗅覺

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幻嗅症:不存在的氣味,潛伏中的疾病

沒多少人聽過「幻嗅症(phantosmia)」,但這個疾病在美國並不罕見。一份最新研究顯示,每 15 名超過 40 歲的美國人當中,就有 1 人嗅到一些實際並不存在的氣味,像是燃燒的頭髮或腐爛的食物等。國家失聰與溝通失調研究所代理主任 Judith A. Cooper 指出:「嗅覺問題時常被人忽視,即使它對食慾、飲食偏好甚至嗅到火警、氣體洩漏及食物變壞等危險訊息的能力,都有嚴重影響。」 但藏在幻嗅的背後,更有可能是致命的疾病,或誘發自毀的壓力。

Gloria Chung:一座城市的香氣

對於我來說,一座城市的香氣,往往和食物有關,巴黎是充滿牛油酥餅香,伊斯坦堡是複雜的香料味,地中海城市是海鮮的清新。可是一座城市的香氣(或者臭氣),當然比起食物還多,石屎、森林、博物館,甚至是紅燈區的香氣,都建構著城市的嗅覺地圖。可是嗅覺是最為人忽略的感官,以往人類要打獵生活,非常依賴 primal sense,嗅覺非常重要,因為可以嗅到獵物的所在,如今我們已經不用再靠打獵,因此這種感官愈來愈退化。

碳排放上升,魚更難適應環境?

通過嗅覺,我們可以聞到食物新鮮或腐壞,乃至他人的費洛蒙,找到人生伴侶。嗅覺更是部分物種賴以存活的重要感官。不過其中,魚類的嗅覺功能正受威脅,甚至可能消失。英國科學家近日於學術期刊「自然氣候變化」發表研究,警告假如大氣中的二氧化碳濃度繼續上升,魚類將在本世紀末,開始失去辨別氣味的能力。

如何才懂形容氣味?

如果要你形容氣味,除了香和臭,還能用甚麼字詞表述?人類的嗅覺不怎麼靈敏,因而有些需要用上嗅覺的任務,我們會依靠其他動物幫助,如緝毒犬和搜尋黑松露的豬。視覺上,人類有豐富的語言來形容事物形態和顏色,與命名氣味差一大截。人類學家懷疑這是靈長類大腦,權衡視覺處理能力和嗅覺利益的結果。但最近刊登在「當代生物學」期刊的研究,結果顯示有些人之所以不精於分辨或描述氣味,是在於這些字詞對於說話者作用大不大。由於氣味對大多數人來說都不重要,結果大多數語言對他們來說都沒有描述氣味的抽象詞彙。

狗靠甚麼認得自己?

狗是嗅覺靈敏於視覺的動物,牠們會以氣味來辨認物件,更會在一些地方撒尿,以自己的氣味佔地盤,狗明顯不明白人們為何會使用鏡子,有時牠們走在鏡子面前,會對鏡吠個不停,因牠們以為鏡中的是外來陌生狗。事實上早有測試指,狗無法照鏡認出自己。那麼,狗如何分出物我?最近就有新研究提出,狗的物我之辨,可能在於平日用作「霸地盤」的尿液。