科技精知

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甚麼是鈷?沒有它,手機都沒法造?

鈷(Cobalt )這種金屬,也許你從未聽過,但你不只接觸過,更可謂貼身隨行。因為你終日盯著的手機,製作原料之一就是鈷。對科技界而言,好幾種金屬都如鈷那樣,是製作產品不可或缺的一環,但隨著需求日增,供應日漸緊張,鈷的價格為之飆升。假如情況持續,會否終有一天,全球科技業將要被逼停步?

站在反恐最前線的 Google

上年 6 月,有巴黎恐襲死難者家屬對 Google 提告,指控 Google 違反「反恐法」,容讓恐怖組織伊斯蘭國(IS)使用其影片平台 Youtube 宣揚極端思想,令 IS 得以發動恐襲。當時, Google 只重申有明確規定限制內容發佈,亦一直有刪除恐怖組織的帳戶。一年後今日,Google 高級副總裁 Kent Walker 表示 Google 將進一步打擊恐襲,並從人工智能、人手、資訊審查手段與內容四方面對付極端思想傳播。

李衍蒨:生死也受惠——同位素分析

上回講到,法醫人類學的技能除了用在屍體上,亦會按情況運用到活著的人身上,主要都是進行失蹤人口身份比對這方面。上次輕輕探討過以骨骼生長及融合(fusion)週期來推斷年齡,這次就解釋一下如何以同位素分析(Stable Isotope Analysis),收窄地理位置搜索範圍,幫忙推斷死者生前的出生地及在生時的旅遊史。

患一病,動全身基因?

基因編輯技術 CRISPR 面世之時,學界相當雀躍,認為遺傳研究已踏入新紀元:憑藉主動修改及代入基因,技術將能窮盡每個基因的特性,由以往科學促進科技,演變至由科技促進科學。不過故事總是峰迴路轉:早前有研究指出,主動竄改基因能夠引發數以百計意想不到的基因突變;而近日更有 3 位史丹福科學家指出,一項特徵隨時牽涉上萬個變異基因,當中不少作用細微而分散,而且互為影響,單單改動一項基因,未必有助理解人體奧妙。遺傳學新紀元似乎是一個漫長的紀元。

打印機的一點秘密

今年 6 月,FBI 拘捕 25 歲的美國國安局情報機構承包商僱員 Reality Leigh Winner,她涉嫌泄漏國安局有關俄羅斯干預美國大選的機密文件。據 FBI 的口供記錄,所泄漏的文件曾有摺疊的痕跡,顯示文件曾遭打印並帶到其他地方,而記錄顯示只有 6 人曾經打印該機密文件。事件早前引起美國廣泛關注,因為總統杜林普矢口否認俄羅斯干預大選,但相關調查證據卻遭泄漏曝光。此外還有一樣與打印機有關的有趣討論。

紋身顏色可測糖尿?

身體髮膚,受諸父母,大家應愛惜身體。愛惜皮膚就不能紋身,可是在將來,紋身卻可成為檢測身體狀況的標記。麻省理工學院和哈佛大學的研究人員正在聯手研發一款變色紋身墨水,號稱 DermalAbyss 計劃, 墨水能因應皮膚的物質變化而變色,如葡萄糖值、鈉離子值、及 pH 值。

AI 進化了:Facebook 設計出懂得說謊的人工智能

人工智能(Artificial Intelligence,AI)發展一日千里,Google、亞馬遜等科技巨頭不甘後人地在 AI 領域上競爭追趕,暗地互相較量,而最近在 AI 領域中超越各家,取得突破者,則是 Facebook。Facebook 公布,其團隊研發的 AI 系統又再進化,不僅像人一樣懂得談判,更開始有透過說謊爭取所想結果的跡象。

微型電網救非洲

現時非洲有三分二人口與電絕緣,偏遠地區鮮有電網覆蓋,肇因傳統供電模式如建發電廠、鋪設高壓電纜都是燒錢費時,而農村人口偏少而分散,不符成本效益,公營或私營都不易成事。近年有聲音提倡「微型電網」(mini-grids),以靈活廉宜的小型供電系統取代傳統大規模發電廠。要達致聯合國 2030 年能源全面普及的目標,非洲的未來或繫於星星電光之火。

末日之前,怎樣為地球生命備份?

正如不幸有許多種,末日也有不少方式:戰爭、疾病、核冬天、氣候變化、殞石撞地球等等,今日末世論愈來愈不似危言聳聽。歷劫之後重建地球,除了「努力造人」,最好每種生命均有後備,毋須由頭起步篳路藍縷。為生命體備份,做法不及末日種類之多,那人類有甚麼選項?

視覺即錯覺

兩年前,第一世界為一條裙的顏色爭持不下,最後由科學家出面調停:若說白金裙由大腦自動補光而來,其實藍黑裙也一樣,來自腦部一連串對電波的解讀與重構,最後配對出相應的顏色。換言之,所謂現實是一種大腦重構過的現象,視覺只是一種錯覺。美國腦神經科學家 David Eagleman 說法更進一步:所謂現實,就在大腦之內。

為何動物不會迷路?

北極燕鷗每年來回南北極四萬哩;革龜從印尼游弋八千哩路雲和月,然後由加州泅水返回出生地;帝王斑蝶遷徙過程之漫長,非歷經幾代不能完成,但總能飛抵目的地。多數物種都有表表者擁有不可思議的導航能力,為何牠們能巡迴廣大天地而至不致於迷路?

人類活在宇宙虛無之中?

宇宙面貌像一塊瑞士芝士,空洞佔可見宇宙的八成,星塵、星體及星系組成的纖維狀結構穿插其中。當宇宙擴張,引力將物質吸向高密度區域,就會留下一個個宇宙空洞(cosmic void)。空洞可達數以億計光年之廣,內裡也有星系存在,不過密度較低。近日有研究顯示,人類身處的銀河系有可能就游移在某個大型空洞中心附近。

在全世界最靜之地,反讓人心緒不寧?

微軟有一座高科技建築物——Building 87。它位於美國華盛頓雷德蒙德總部,公司許多的重大硬件實驗室都設在那裡,例如 Surface、Xbox、HoloLens 全息眼鏡都是在此開發。這裡還有一間目前全球最強、最靜的消音室,環境噪音只有 -20.6 分貝。在全球最靜的房間,可以幹甚麼?

人類文明之「交通」

人類文明的歷史,就是一部交通史。智人由洞穴散居到部落交流,進而聚居一地,城市演變為帝國,國與國之間征服擴張,乃至今日全球一體化,無不仰賴交通科技的進步,縮地有功。國家地理頻道「人類起源」(Origins: The Journey of Humankind)系列「移動時空」(The Road Ahead)精選幾個決定時刻,追述交通發展如何影響歷史進程。

「歐豬」愛爾蘭:如何吸引 Google、FB 投資?

愛爾蘭新任總理 Leo Varadkar 今年 38 歲,印度移民,兩年前公開出櫃為男同志。而 6 年前,愛爾蘭還是「歐豬」五國之一,被「經濟學人」稱之為「歐洲乞丐」。但她大力節省開支、降低國債,兩年內就脫離歐盟和國際貨幣基金的紓困。2015 年,愛爾蘭經濟成長率近 8%,被「福布斯」選為「全球最適合經商的國家」。愛爾蘭不只走出豬圈,連續三年經濟成長率都是歐元區最高。