科技精知

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藻類:動植物的源頭?

物競天擇,一切物種皆由演化而來。達爾文為探尋物種起源指點方向,至於生物如何演化,一直是科學界謎團。近日有一班澳洲及德國科學家嘗試為演化史補遺,主張藻類是所有動植物的源頭,7 億年前一場地球巨變之後,取代細菌成為地球霸主,養活並觸發不少物種的演化,最終衍生出無數動植物。

空氣的文明史

我們每一次呼吸,都可能嚥入 2,000 年前凱撒大帝的最後一口氣 —— 美國科學記者 Sam Kean 新作 Caesar’s Last Breath: Decoding the Secrets of the Air Around Us 開宗明義如此聲言。空氣透明而不可或缺,無色卻飽含故事,根據書中主張,氣體不只影響了生物的形態,更奠定了文明的走向。呼吸以外,究竟空氣對人類有何啟示?

以流行歌手命名新發現物種的潮流

人有「萬物之靈」之稱,意指人有智慧,主宰萬物。可是,身為萬物之首,人類仍未知自己究竟「統領」多少物種,至今生物學家仍在探索新物種的無盡旅途當中。而每當生物學家發現從未遇見的物種,下一步則要交給分類學家(taxonomists)去決定怎樣命名物種。原來,如何稱呼物種也大有學問,而且現時學界出現以流行歌手命名新物種的潮流。

花卉的療效

古今中外均有以花入藥的傳統。古埃及人以番紅花壯陽及治療胃痛,印度以蜂蜜和乾花外敷腳傷,歐洲人使用洋甘菊療神養胃,更不用提中國人向有服食草藥的醫方。美國傳粉生態學家 Stephen Buchmann 在「花,如何改變世界」一書詳述花與醫療的關係,提到植物療效之餘,亦主張人類「療癒」花卉,在自然環境日益惡化的當代,拯救花草於滅絕邊緣。

花的演化史

提起演化,多數人會聯想到動物,對植物的演變則所知不詳;博物館的古代化石展覽一般亦僅限於動物,甚少出現花卉化石--其實花卉同樣有其演化歷程。美國傳粉生態學家 Stephen Buchmann 在「花,如何改變世界」(The Reason For Flowers)一書就為花卉祖先的上古自然史補遺。

Chester Ho:如果足不出戶就可以看金庸館和羅浮宮的創想

雖然本欄常批評香港政府發展科技要多加努力,但公道一點來說,政府間中也有一些德政,讓市民方便地透過網絡獲取資訊。除了公共圖書館,不少政府部門也提供網絡資源,可惜政府一直宣傳不足,不少市民根本不知道可以使用,而且這些資源大部分使用落後的技術,用戶體驗方面令人失望,專業人士也未能使用開放的數據去造福社會,白白浪費了相關部門的努力和金錢。

炸水母做零食能拯救海洋生態?

近 10 年,在世界各國的海域裡水母的數量有所增長,為甚麼呢?各地學者各有其說法,到現在還未有定論。究竟學者要再花多少時間才能找到答案是未知之數,有一位丹麥學者擔心將來海裡只有水母沒有魚,所以一聽說「亞洲人吃水母」,就研究西洋人能不能也煮水母來吃。炸水母做零食,能不能解決生態問題?過得了舌頭這一關再說吧。

擺脫捐血?幹細胞量產血小板

血液可分 4 種成分:紅血球、白血球、血小板及血漿,功效各異,其中血小板負責堵塞傷口附近的血管, 止血作用廣泛應用於癌症及器官移植前後的癥狀治療。目前血庫的血小板全數仰賴捐血,而冷藏血小板儲存時間短於其他血液成分,加上需求甚殷,穩定供給來源至關緊要。日本經濟新聞報道,日本 16 間製藥及化學企業研發出以「萬能細胞」(iPS)製造血小板的技術,一旦通過臨床試驗,預期 2020 年投產,屆時血小板的供應將能擺脫捐血一途。

矽谷的歧視文化,滲透到你的手機?

本周 Google 一份內部備忘於網上流出,執筆的員工批評公司追求職場平等,乃不切實際之舉,引起滿城風雨。或許你認為矽谷男女應否同工同酬,跟你這位消費者毫無瓜葛,但網絡顧問兼新書 Technically Wrong: Sexist Apps, Biased Algorithms, and Other Threats of Toxic Tech 作者 Sara Wachter-Boettcher 在「華盛頓郵報」撰文反駁,直指美國科技界對女性及少數族裔的歧視,早已滲透到其產品當中,影響全球每位用家。

末日之後,哪種蟲不死?

水熊蟲(Water bear)的學名,名為緩步類動物(Tardigrades)。這些蟲的身體極小,只是長約一毫米,在世界各地的水裡居住,品種大概有一千種。在顯微鏡中,只看到這種蟲的身體有四節,每一節都有雙臂游水,頭部有嘴,嘴部以刀狀的器官覓食。但是學者愈研究得多,就愈覺得水熊蟲神奇。到了現在,在動物學界之中,水熊蟲簡直是「小明星」了,沒有人不認識牠。為甚麼水熊蟲會這麼出名呢?就只是因為兩個字:「命硬」。

你敢關掉手機提示一整天嗎?

科技先是為我們帶來手機,然後是手機提示,將資訊和短訊不分時候地送上門。震動提示總是令我們不自覺分心,放下手上的工作查看手機,日復一日地培養慣性,結果,90% 人罹患幻覺震動症候群,平白無事都錯覺手機震動。有研究就請受驗者關掉手機提示一整天,且看 24 小時拒絕手機提示打擾有何效果。

非法學術期刊網是俠盜還是賊匪?

2011 年,科技奇才 Aaron Swartz 從期刊網上圖書館 JSTOR 上解放了 500 萬份原本需要付費的學術論文,供人免費下載,普及知識予眾生,然而他亦因此舉被起訴,面臨判監,他寧死不屈,以自殺換來至死的自由。雖然他的學術革命以失敗告終,但人們對要求「知識回歸大眾」的呼聲愈演愈烈 —— 根據最新研究,非法學術期刊網 Sci-Hub 有可能實現將知識從金錢中解放的理想。

愛滋病疫苗即將面世?

世人關注愛滋病(AIDS)已久,但據世界衛生組織估計,今日全球仍有 3,700 萬人感染 HIV 病毒,單在 2016 年便有 180 萬人染病,100 萬人死於愛滋誘發的疾病。幸而愛滋病的療法近年屢有突破,本世紀甚至有機會見證愛滋末日。日前一份發表於國際愛滋學會會議(International AIDS Society Conference)的研究報告表示,新型疫苗臨床實驗結果理想,將會決定是否在年底於非洲進行大規模人體試驗。一旦見效,疫苗能大幅減少新染病的人數,阻斷傳染繼而令其絕跡。

圖像時代如何重塑人類記憶?

人類依賴不同感官記憶,圖象、文字、聲音、觸感乃至味道等等,均有助記取及回憶細節。諸如此類的記憶手段並非中立的媒介,可以加強印象,亦能削弱部分記憶,甚至誤導大腦,製造虛假記憶。在圖象氾濫的社交網絡時代,對比以文字紀錄為主的近代,人類記憶又會有何變化?

微調宇宙:浩瀚宇宙是被「微調」而成?

天地玄黃,宇宙洪荒。即使人類的科學知識比以往已經差天共地,但世界如何誕生,仍是一神秘之謎。為何萬物可以井然有序共存於天地?為何自然能夠相生相剋循環而不息?有說世界是造物之天工,又有說世界不過是湊巧形成,誰是誰非?最新一期「經濟學人」專題提出想像:如果字宙沒經「微調」(fine-tuned),一切即分崩離析。

KI ecobe:消滅血汗工廠和浪費的組裝鞋

我們買鞋多,皆因除了襯衫需要,還要配合天氣和場合,雨天要穿防水鞋,戶外活動要穿運動鞋……一人擁有十幾對鞋似乎無可厚非。南韓就有設計師設計出組裝鞋,將鞋拆件成鞋底、內櫳、鞋墊、鞋帶等組件,讓用家自由配搭組裝,一鞋多穿,除了減少浪費,更免卻化學黏合劑的使用需要。