美國

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熱到傻:高溫如何讓你無理性消費

人在高溫之下,不只會「熱到躁」,更加會「熱到傻」。經濟學家 Katherine Milkman 是美國賓夕法尼亞大學禾頓商學院副教授,長期研究如何改善決策過程。她引述多個科學研究,指出酷熱天氣彷彿能蒸發理智,令人做出愚蠢的決定,直到溫度稍降,智商逐漸歸位,才想起自己做過的事,那時卻已追悔莫及。

愛滋病疫苗即將面世?

世人關注愛滋病(AIDS)已久,但據世界衛生組織估計,今日全球仍有 3,700 萬人感染 HIV 病毒,單在 2016 年便有 180 萬人染病,100 萬人死於愛滋誘發的疾病。幸而愛滋病的療法近年屢有突破,本世紀甚至有機會見證愛滋末日。日前一份發表於國際愛滋學會會議(International AIDS Society Conference)的研究報告表示,新型疫苗臨床實驗結果理想,將會決定是否在年底於非洲進行大規模人體試驗。一旦見效,疫苗能大幅減少新染病的人數,阻斷傳染繼而令其絕跡。

研究:Facebook 上有 4 種人 —— 你是哪一種?

Facebook 是甚麼?官方介紹說它是促進人際交往的「社交媒體」,但也有用戶視之為推廣個人創意的「宣傳平台」,又或當它是一條電視頻道,接收不同資訊。眾說紛紜的現象呼應最近一項由美國楊百翰傳理學院針對 Facebook 用戶而作的研究結果。研究顯示,儘管用戶使用 Facebook 的體驗各有不同,卻可分成四類人:關係建立者、櫥窗購物者、街頭公告者、自拍者。

遺忘危機

“A crisis is when you can’t say ‘Let’s forget the whole thing’.”
– From “Murphy’s Law Book Two” by Arthur Bloch, American writer

危機就是當你不能再說:「讓我們忘記一切吧。」
– 出自「梅菲定律II」,編者布洛赫(美國作家)

一條迷你裙,令沙特洗底失敗

沙特女模穿著露臍裝迷你裙,漫步於無人的古城之中,盡顯異國風情。相關影片流出網絡後,女郎疑因裝束「過份暴露」,違反穆斯林婦女的衣著規定,遭警方拘捕。消息一出引起全球爭議,網民炮轟違反人權,剝奪女性的穿著自由。美國「華盛頓郵報」外交事務記者 Adam Taylor 倒認為,此事的最大「受害者」,恐怕是沙特政府才對。

被誤解的修昔底德

杜林普上台後,美國忽然興起一股「修昔底德熱潮」:參議院聽證會就修昔底德(Thucydides)考問綽號「瘋狗」的國防部長馬蒂斯(James Mattis);白宮邀請大學教授討論「修昔底德陷阱」(Thucydides Trap);首席戰略官班農(Steve Bannon)據報著迷於斯巴達的軍事力量;紐約時報專欄作家批評美國一如雅典城邦獨舉國家利益,結果到處樹敵;國際關係學者乘機普及學術理論;等等。不過史丹福胡佛研究所研究員 Kori Schake 回顧「伯羅奔尼撒戰史」(History of the Peloponnesian War)的啟示,表示白宮可能錯愛修昔底德了。

紐約時報書評內幕

外國不少大報均設有書評版,其中紐約時報書評尤為馳名,慣以專業著稱,業界龍頭地位經年不墜。聲名背後,究竟實際運作如何?紐時書評編輯 Pamela Paul 早前就現身網絡論壇 Reddit,解答網民問題,為讀者披露書評版的工作日常,並提及數項鮮為人知的內幕:

勾結外國勢力的美國總統候選人

「這是政治!」美國總統杜林普為其子與俄羅斯律師在大選期間會面辯稱:「為了獲取對手資訊,所有政客都會像小杜林普般出席會面。」政治固然不是甚麼乾淨的玩意,歷屆美國總統由小羅斯福到奧巴馬均有近乎違憲之舉,但若論及競選期間勾結外國勢力,則或要數到尼克遜(Richard Nixon),通過越南人脈阻礙時任總統詹森(Lyndon Johnson)的越戰和談,打擊民主黨候選人韓福瑞(Hubert Humphrey)的選情。

20 種方法對抗暴政

「暴政」往往令人聯想到秦始皇、尼祿一類古代暴君,最近一波也是在 20 世紀裡。不過,放眼今日,何嘗不見暴政或張狂或萌芽?耶魯大學歷史系教授 Timothy Snyder 回顧上一個既短且促的「極端年代」(Age of Extremes),早前著書 On Tyranny: Twenty Lessons from the Twentieth Century,從 20 世紀暴政史整理出 20 項教訓,警惕世人慎防歷史錯誤。該書建言雖以美國為對象,但放諸各地一樣可資借鑑。

40 年前,在高潮中解散的音樂

打開電腦點一下 Spotify,是 Bruno Mars、Lana Del Rey、還是 Taylor Swift?可有想過,40 年過後,人們還會聽你此刻聽著的流行音樂嗎?於許多樂隊和樂迷來說,60 年代是不可取替、革新的、美好的年代:The Velvet Underground、Johnny Cash、Pink Floyd 等;Beatles 在 1969 年推出了 Abbey Road,而民謠搖滾二重唱 Simon & Garfunkel 也在那年代踏上頂峰。一隊樂隊之所以能成為經典,往往不單是因為音樂的質素,更重要的是,他們有呼應社會的靈魂,以流行樂反映出當下人們的急噪、歡樂、憂心等等,作為「反文化」代表的 Simon & Garfunkel 也絕不例外。

人工光合作用即將實現?

18 年前,蓋茨對未來世界趨勢作出 15 項預測幾乎現已全部實現,那麼蓋茨今日最看重的又是甚麼科技?他在路透社一次訪問中提到「人工光合作用」(artificial photosynthesis),大讚其潛能猶如魔法。假如成事,該技術可以將陽光轉化為氫燃料,提供源源不絕的潔淨能源。

公開稀有動物資料,竟導致物種滅絕?

資訊愈公開透明愈好?資訊應否完全透明?這個議題在物種研究上爭論不休,因為物種資訊透明涉及捕獵、絕種、學術研究透明方針等重大問題。早於 2006 年,有 4 名生物科學家去信著名科學期刊 Science ,以「科學描述足以危害物種」為題,嚴正指出假如生物學家發表最新確定的生物資訊前,沒事先警惕研究或會被寵物買賣商人利用、按圖索驥捕獵稀有物種出售,生物學家這點的疏忽或無知,間接助長過度捕獵活動。

民主的條件(三):官民質素

「反對民主的最大因由,在你與街上一般選民閒談五分鐘就會明悟。」一句長久誤傳為邱吉爾名言,因而廣泛流傳。反對民主的理據要多少有多少,選民質素參差便是其一,亦是最難啟齒的理由之一。去年美國大選希拉莉批評杜林普支持者有一半為「一籃子可鄙之人」(a basket of deplorables),大西洋月刊便評論指「說法就算成立,對其選情依然不利」,可見選民地位神聖不可侵犯。然而有兩位美國政治學者敢冒不韙,直指選民抉擇不循理性,要為民主失敗負上責任,說法背後究竟有何理據?

「美國獨立宣言」實質是求救宣言?

一般人把「獨立宣言」簡化成:在美洲的殖民者不能再忍受英國政府不公義的法律和沒有議會代表下的苛稅,因此代表美洲殖民者的大陸議會,通過撰寫宣言,解釋獨立和革命的原因。不過軍事歷史學者、美國喬治梅森大學講師 Larrie D. Ferreiro,對此簡化觀點不以為然,日前於文化雜誌 Smithsonian 撰文闡述美國獨立宣言的本質,其實是向法國和西班牙求救的宣言。

民主的條件(二):中產階級

英國歷史學家 Niall Ferguson 在著作 The Great Degeneration: How Institutions Decay and Economies Die 論及,民主並非單指投票,點票是否公正、法律系統如何處理選舉糾紛等等制度問題同樣至關重要。換言之,缺乏健全法治,現存社會便難以實踐民主。而對法律學者 Ganesh Sitaraman 來說,美國民主與法治均須依賴中產階級的興盛,一旦中產沒落,憲法亦會陷入危機,民主計劃隨之遭殃。

民主的條件(一):公共資源

自 1980 年代新自由主義席捲全球以來,私營模式逐漸取代公營制度,以自由市場與效率之名,將公共資源私有化。但對美國布朗大學(Brown University)政治科學系教授 Bonnie Honig 而言,公共資源是民主的基石,一旦變賣,民主制度亦將難以維繫,私有化浪潮是威脅民主的警號,必須加以節制。

環保又創新的屍體用法

死亡無可避免,身後事自不例外。美國近年興起「綠色安葬」,除了強調儀式環保,屍首如何循環再用也是重點,例如用於種植、紋身甚至製作黑膠唱片。華人社會縱或視為禁忌,仍不可否認處理屍體的新方式相當天人合一,甚具創意之餘,親友也能留下另一種念想。

生於憂患,死於安樂?

去年美國加州有 100 多人受惠於新法例,能夠選擇進行援助死亡(Aid in dying)。2016 年 6 月 9 日,加州實施「終結生命選擇法案」,容許 18 歲或以上的加州居民,向醫生申請安樂死處方藥,條件是申請者必須是於絕症感到極大痛苦,故希望提前終結生命,也需經醫生評估其壽命將不到半年。