原始人基因造就冬天的冠軍

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去年香港氣溫 3 度,政府宣布停課,引發爭議,即有人辯稱香港人遠不及歐美人種耐寒,此論強調種族差異,聽來極度政治不正確,但未必是信口開河,科學研究認為,居住在格陵蘭島的因紐特人可能繼承了遠古原始人的基因,他們因有耐寒基因才活過了冰河時期。

這種基因來自丹尼索瓦人(Denisovans),是已經滅絕的原始人種,約於 40,000 年前在西伯利亞繁衍。此一發現佐證了今天人類的祖先智人(Homo Sapiens)有可能曾與其他已經滅絕了人種雜交。

北極圈一帶的格陵蘭島、加拿大和阿拉斯加等地,冬季經常達到零下 30 攝氏度以下。但因紐特人(Inuit)世代以北極為家,他們的食物以海產為主,尤其是海洋哺乳動物的脂肪和肝臟。科學家將因紐特人的基因與遠古的尼安德特人(Neanderthals)和丹尼索瓦人比較,發現因紐特人的兩個基因 TBX15 和 WARS2,與丹尼索瓦人的基因變異吻合。

俄羅斯或許也繼承了一些基因。 圖片來源:路透社
冬天的冠軍——俄羅斯人或許也繼承了一些基因。 圖片來源:路透社

TBX15 是影響人體對於寒冷的反應以及脂肪分布。TBX15 和 WARS2 這兩個基因尤其活躍於皮膚和脂肪組織範圍,其 DNA 排列方式顯然有異於尼安德特人和現代智人。

率領這項研究的紐約基因中心的 Fernando Racimo 博士說:「因紐特人這兩個基因的 DNA 序列與丹尼索瓦人的基因組完好吻合,而有關序列與現代智人迥異,由於目前尚未取得足夠基因樣本,不能排除有關基因變異是得自其他北極族群。」

該 DNA 異常現象在因紐特人和印地安人族群中最為普遍,令人猜測是丹尼索瓦人或他們的近親將該基因傳給了智人。有關基因變異有助於智人的族群從西伯利亞擴散,跨越白令海峽到達美洲,並在更新世的冰川期存活下來,當時全球大半為冰川所覆蓋,人類的新陳代謝系統也隨之演變,以便保存能量,減少消耗,以應付資源稀缺不定的困境。

借助最先進的科技,科學家已經取得尼安德特人的整體基因組排列,樣本來自西伯利亞的山洞裡發現的一具 130,000 年前的尼安德特人遺骸,結論是人類基因中有 5% 來自與尼安德特人的雜交。人類這一支得以在漫長的進化史中存活下來,可能是因為其他原始人種將他們的一些優勢基因傳給了我們。