經歷山火之後,樹熊如何繼續生存?

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國立澳洲大學研究人員追蹤災後重回樹林的樹熊。 圖片來源:ANU Media / Twitter

去年延續到今年年頭的澳洲山火,燃燒面積約 73,000 平方英里,估計當時有 30 億隻動物身處燃燒地帶之中,情景觸目驚心。在山火季節再次迫近之際,科學家使用熱源無人機追蹤動物,以及研究樹林再生情況,希望確定像樹熊等生物,在火災後的環境中如何繼續生存

澳洲國立大學(ANU)研究員 Kara Youngentob,正調查樹熊如何在被燒毀的森林中維生,她說:「在一個經常發生火災的國家,我們仍然不了解牠們,這真是令人驚訝。」事實上,許多動物都有應對火災的策略,但一項研究顯示,近數十年來,山火的燃燒面積增加了 5 倍。科學家擔心火災變得更大型、更具破壞性,即使是能適應火災的物種,仍要面臨風險。

追蹤災後的樹熊

獲放回野外的樹熊 Jarrah。 圖片來源:ifaw Australia/Twitter

Youngentob 及澳洲其他科學家的研究結果,將有助找出最佳政策,幫助掙扎求存的野生動物。政府的野生動物專家目前已鎖定拯救 119 種動物,包括地棲鸚鵡(ground-dwelling parrot)和長鼻袋鼠(potoroo)等,此類動物最受山火威脅。樹熊也在列表之上,過去由於林地清理、砍伐及開發,牠們已喪失不少棲息地,物種數目也因而減少。

在澳洲堪培拉以南的野生動物保護區,Youngentob 及同事將 4 隻樹熊放回牠們獲救的地點,該地域的林木正在恢復。牠們已是第三組被追蹤的對象。研究員使用熱成像無人機(thermal drone)來追蹤森林中的樹熊,同時找出居住在燃燒區域但未獲救的動物,以了解這些動物如何適應山火後的環境,並與周圍未曾遭受山火的動物作比對。

跟進樹木發展情況

樹林植物重生的速度,也是動物生存的關鍵。有些樹木可以在幾星期內開始長出新芽,2016 年一項研究,在悉尼附近燒毀地區的衛星圖像中,發現森林可以在 5 到 7 年內完全再生。但 ANU 教授兼生態學家 David Lindenmayer 說:「若生態環境遭到反復燃燒,樹木便難以重新萌芽。」如果新生樹林經常遭大火焚毀,就很難長成大樹。

不過 Youngentob 指出,即使大火過後樹木會再生新芽,卻難以估計樹熊進食嫩芽的情況。有些樹木為保護新葉,毒性會比已長成的樹葉強。實驗亦發現,即使是樹熊會食用的樹種中,牠們也只會選擇當中約一半樹種的嫩芽。

除樹熊之外,在澳洲南部沿海的袋鼠島,研究人員透過動態偵測鏡頭,發現了小型有袋動物狹足袋鼩(dunnart)。山火燒毀該島將近一半地區,威脅當地大約 300 至 500 隻狹足袋鼩。非牟利組織 Kangaroo Island Land for Wildlife 的生態學家 Pat Hodgens 指,狹足袋鼩可能躲進了地下洞穴,避開大火。現時研究人員正計劃使用無線射頻辨識,追蹤曾被燃燒及未被燃燒區域的狹足袋鼩,以進一步了解牠們的生存方式。