鄧妙奇

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踏出移民太空第一步:在火星上製造氧氣

去年 2 月,由美國太空總署製造的「毅力號」火星探測器,降落在數百萬公里外的火星、赤道以北的一個貧瘠隕石坑內。除了收集岩石樣本,還首次展示了名為 MOXIE 的化學實驗:以一個多士爐般大小的鍍金工具,吸入並分解幾乎全由二氧化碳組成的火星氣體,並轉化成氧氣,讓人類向在火星建立家園的目標邁進一大步。

人工代糖:助你有心臟病、中風、糖尿病、腸道問題?

人工代糖因低熱量或不含熱量,一度被公認為糖的健康替代品,但愈來愈多研究揭示代糖與肥胖、高血壓、糖尿病和癌症有關。最近,法國國家健康與醫學研究所主任  Mathilde Touvier,對 10 萬名成人進行研究,並於「英國醫學期刊」發表結果,證實食用大量代糖會令血糖升高,增加罹患心臟病或中風機會。

「類固醇季候風」:關於巴基斯坦洪水的知識

8 月,巴基斯坦經歷嚴重風暴,3 分之 1 地區被洪水淹沒,至少逾 3,000 萬人受影響,1,100 名平民喪生,近 50 萬人被送進救濟營。相比該國在 2010 年出現、影響約 2,000 萬人,逾 1,500 人死亡的大規模洪水,今次損失被視為更嚴重;聯合國秘書長 António Guterres 甚至將災難稱為「類固醇季候風」(A Monsoon on Steroids)。

美國氣候法案,日後供電以風能太陽能為主

上月,美國參議院以 51 比 50 票的輕微差距,通過「通脹削減法案」, 涉及總額 7,000 億美元的一系列經濟措施,以減少聯邦赤字、抵禦通脹;其中包括近 3,700 億美元的氣候法案,為美國有史以來應對氣候變化的最大投資,將有助美國的可再生能源蓬勃發展,更關乎全球環境與經濟利益。

寵物產業:人們應否停止養寵物?

很多人視寵物為家人,而動物權益也愈受關注。近年甚至開始有人討論,人類是否有權擁有寵物。美國生物倫理學博士 Jessica Pierce 曾於 2015 年撰寫 Run, Spot, Run 一書,談及人類出於自身意願而將動物帶入生活,繼而決定牠們的外表、飲食、行為模式,甚至是否保留其性器官…… 他質疑為何寵物主人,可擁有或剝奪動物的自決權?

英國的植物學家正在消失

美國植物學家 Elisabeth Schussler 和 James Wandersee,在 1998 年創造了「植物盲」(plant blindness)此術語,是指「無法看見或注意到身處環境中的植物」。儘管植物對全球氣候及環境有著舉足輕重的影響,最近一些研究卻顯示,人們普遍接觸、認識的植物正減少,「自然素養」(nature literacy)愈趨貧乏;在英國,植物學更逐漸從大學課程中消失。

為何英國在乾旱過後,更可能面臨洪水風險?

英國剛錄得自 1935 年以來最乾旱的 7 月,經歷了持續數週的炎熱乾燥天氣之後,部分地區宣佈乾旱;近日英國多處出現的傾盆大雨,足以解燃眉之急嗎?英國氣象局指,強降雨和雷暴不但無法為乾燥的土壤補充水分,更可能引發山洪暴發。

全球億萬富豪正在格陵蘭島上大規模尋寶

橫跨北冰洋和大西洋的格陵蘭島,正面臨有史以來最嚴峻的氣候危機。諷刺的是,近日包括創辦亞馬遜的 Jeff Bezos、彭博的 Michael Bloomberg,以及微軟的 Bill Gates 等一眾億萬富豪,已在當地的西海岸派出直升機和探射機,展開一場大規模尋寶活動,探勘有助產生綠色能源的關鍵礦物,為礦業公司與投資者帶來發展機會。

為何英國家庭的能源費如此貴?

英國政府於 2019 年實施能源價格上限,限制天然氣和電力供應商向普遍家庭收取的最高費用。顧問公司 Cornwall Insight 公佈預測,一般英國家庭能源帳單的平均價格上限,將由現時每年 1,971 英鎊,飆升至明年 4 月的 4,420 英鎊。英國家庭的能源費何以急漲?相比歐洲其他國家的情況又如何?

想提升語文能力?閱讀小說,而不是非小說

人們常說開卷有益,經常閱讀,最明顯的好處是有助提升語文能力。最近一項針對休閒閱讀的研究,從學齡前兒童到大學生身上證實了此說法,且發現閱讀帶來的更多優勢。養成閱讀的良好習慣似乎毋庸置疑,但研究還顯示了令人意外的結果:人們閱讀甚麼更為關鍵。

房地產價格高企如何損害經濟發展?

18、19 世紀,房地產在政治經濟學家眼中可謂「世界運作的核心」,是貧富懸殊甚至各種經濟弊病的根源;相關討論在 20 世紀一度冷卻;至踏入千禧年代,全球金融危機再次觸發他們對房地產加速經濟衰退的關注。近年,包括中國等各地房地產持續興旺,學術界出現了另一類研究,針對不斷上漲的土地價格對貸款、投資和生產力的影響,提出其終會破壞經濟發展,甚或是生產力長期放緩的原因。

巴拿馬病捲土重來,威脅全球最有價值的農作物之一

幾十年前,由尖孢鐮刀菌 (Fusarium)真菌引起的巴拿馬病(又名黃葉病),幾乎摧毀全球所有香蕉植物。近年,巴拿馬病再次威脅亞洲、拉丁美洲及其他地區的重要農作物。越南植物資源中心和比利時梅塞植物園等機構於 2 月發表相關論文,並警告越南或將因此在 25 年內喪失多達 71% 的香蕉產地。

為何相同溫度,在其他地方卻感覺不同?

上月,英國各地媒體都以熱浪侵襲作頭條,警告氣溫可能達至攝氏 31 度,增加致命風險。但對身在美國 —— 特別是南部的大部分人而言,卻可能是出外野餐的好時機。溫度無疑是客觀的數字,但人們的感知體驗,受文化、生理及心理等因素影響,以致不同的家庭、企業和地區各有對策。當氣候變化的速度,比我們的主觀體驗和適應要快時,驚訝別人反應過激之前,是時候意識到,我們確實活在不同的世界。

電腦與人類觀看的方式不同,代表甚麼?

當電腦工程師首次嘗試讓電腦「看見」時,還以為電腦觀看的方式與人類一樣。英國約克大學的電腦科學家 John Tsotsos 表明,1960 年代電腦視覺的概念「顯然受到人類視覺特徵所推動」。時至今日,電腦視覺在某些範疇已超越人類,例如進行圖像分類或檢測醫學圖像中的異常,而其視覺數據處理,跟人類觀看的方式更是漸行漸遠。

【一帶一路】肯雅鐵路:貪腐官員王冠上的明珠

中國「一帶一路」工程,包括在非洲肯雅耗資 47 億美元,興建全長近 600 公里,連接蒙巴薩至烏干達的肯雅標準軌距鐵路(SGR),聲稱可為肯雅創造就業機會,助其轉型為工業化的中等收入國家。但自 5 年前揭幕以來,鐵路受貪污醜聞纏繞,經濟效益亦受質疑,更可能因當地無力償還中國債務而爛尾告終。

人工智能可否幫助我們與動物交談?

科學家一直想了解動物如何用叫聲溝通,像靈長類動物會因應捕食者而發出不同警報聲、海豚以彼此獨特的口哨聲相認。科學家以往只能靠長期觀察,至近年才透過人工智能,分析大數據進行解碼。美國加州一個成立於 2017 年的非牟利組織 Earth Species Project(ESP),正希望借助人工智能的機器學習方式,嘗試找出這些「非人類語言」,促進生物研究和保護。

英國總罷工:政府、工會和工黨的困局

英國史上曾出現多次大罷工,像 1926 年由工會聯盟(TUC)發起的 9 日大罷工,涉及煤礦、鐵路和鋼鐵等重工業,高峰期約 300 萬工會成員參與;還有 1978 至 1979 年間由煤礦工人發起的「不滿之冬」連串罷工行動。近日,鐵路、海事和運輸工人全國聯盟(RMT)主席 Mick Lynch 揚言,假如首相候選人卓慧思(Liz Truss)於 9 月初勝出選舉,進一步削弱工會勢力,將不排除組織更大規模的總罷工(general strike)。