薑黃是不是「超級食物」?

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咖喱中的薑黃可以治療以下病症

腦退化症、糖尿病、關節炎、毛髮過多、禿頭、不育、勃起功能障礙、宿醉、青光眼,甚至癌症?

答案尚未肯定,不過根據美國國立衛生研究院(National Institutes of Health)的數據,現在有超過 15,000 份已發表文章與薑黃的活性成分薑黃素有關,幾乎每星期就增加 50 份。美國國家替代醫學研究中心(National Center for Complementary and Integrative Health)院外研究部副主任 D. Craig Hopp 說:「就正進行研究及據報有用的東西而言,它確實有類似靈丹妙藥的特性。」

因為不斷有相關研究發表,薑黃近年地位急速上升,由普通香料晉升為超級食品。其實,薑黃本已作醫療用途近 4,000 年,為印度教和傳統醫學阿育吠陀所使用的植物之一,用於治療呼吸問題、風濕病、疲勞和疼痛等。是以日常飲食中含薑黃的人士,可能會將健康歸因於這種香料,像是印度次大陸地區的結腸癌發病率較低等。

難以吸收

不是說薑黃對身體的好處沒有實質根據,而是薑黃素對實驗用細胞所起的作用,不一定在人體中產生同類情況。Hopp 指出:「在體外進行的實驗中,有許多看似大有可為的現像,但實際上這些活動只存於細胞之中,與人體臨床試驗中的研究形成鮮明對比。(臨床試驗)幾乎沒有得出任何顯示其益處的證據。」

加上要提取薑黃素,並將其功效轉化為成功的治療方法,仍是困難重重。原因是薑黃和薑黃素的生物學特性令其生物利用度(bioavailable)不高:它進入體內後會迅速代謝及排出,很少被人體吸收,化學物質難以到達對身體可能有幫助的地方。

診斷腦退化症新方向

在印度耆那教斯拉瓦納貝拉戈(Shravanabelagola)的慶典上,信眾將薑黃漿倒在神像身上。 圖片來源:路透社

最近發表在期刊 Scientific Reports 上一項薑黃治療青光眼的研究表示,薑黃素不易溶解,且大部分不會進入血液,需要每日服用多達 24,500 毫克的薑黃素片才能有效,但就會增加嘔吐和腹瀉等副作用的風險。倫敦帝國學院(Imperial College London)眼科學教授兼研究作者之一 Francesca Cordeiro 說:「試想像一下,一份咖喱只有 700 毫克薑黃,你每天需要吃 200 次咖喱能達到治療水平。」

不過,Cordeiro 的研究小組沒有放棄薑黃,但就不再考慮用藥物膠囊或食物作治療方法,而是使用加入穩定劑的薑黃溶液,每天為實驗老鼠滴上 2 次。Cordeiro 解釋:「我們使用納米技術,(分子)如此微小的優點是當其落入眼睛之後,可以穿過眼睛,進入眼睛後面。一旦進入,它會影響該處的神經細胞,直接影響細胞,令其不會死亡。我們可以稱之為神經保護。」3 星期後,與滴眼藥水的組別相比,沒有治療的對照組老鼠視網膜細胞減少 23%,Cordeiro 認為,用薑黃素治療可以防止細胞損失。

團隊接下來將會進行臨床試驗,並探索使用視網膜作為「大腦窗口」的可能性。研究人員期望以眼藥水把薑黃素帶到大腦,Cordeiro 說:「薑黃素是熒光的,如果放在合適的波長中,它會發出熒光,並會與阿兹海默症的乙型澱粉樣蛋白(beta amyloid)斑塊結合。」由此能發展成腦退化症的診斷測試工具。

至於現階段若深信薑黃對身體極有好處,亦要注意不要進食過量,並詢問專家意見。