美軍一年就能造一架新戰機?

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洛克希德馬丁為 NGAD 計劃設計的概念圖。 圖片來源:Lockheed Martin

美國空軍最近宣佈研發製造出一款新型戰機,並已完成原型的試飛。

負責採購、技術和後勤的空軍助理部長 Will Roper 表示,這款飛機的研製,打破了多項紀錄,其執行任務的範圍亦相當廣泛,包括攜載洲際導彈以及擔當轟炸機。

這是美軍一個名為 Next Generation Air Dominance(NGAD)計劃的研製項目之一,這款新飛機的目標是輔助甚至替代 F-22 猛禽戰機。

美國空軍一共有 186 架猛禽戰機,當中只有 123 架擁有最完備的戰鬥性能,若以備戰狀態而言,則只有 64 架第五代猛禽可以隨時投入戰鬥。

根據美國國防部,這款新飛機的研製時間僅為一年,以當代標準而言,堪稱極其迅速,和 F35 閃電 II 型戰機形成極大反差 —— F35 從洛克希德馬丁(Lockheed Martin)正式簽約製造後,花了四年時間,直至 2000 年才進行模型機試飛,2006 年才正式面世。

目前美國國防部尚未披露這款飛機將由哪一家企業製造,但估計是三家最大的飛機製造商之一,即洛克希德馬丁、格魯曼(Northrop Grumman)或波音(Boeing)。

至於現有的原型機到底有多少架,外型、速度、操作和特殊性能等細節,一概都未公佈。但 NGAD 計劃專門為了確保空軍在未來衝突中的優勢而設,可以肯定的是,這款新飛機是專門為空對空作戰而準備,並估計會從其他戰機,譬如 F-35、F/A-18E/F 等借用現有的電子、工程系統以及武器配備。

最引人入勝的,當然是美國空軍竟然能在一年內研製一款新型飛機,這是自第二次世界大戰以來絕無僅有之事。事實上,戰機一直是最耗時,亦最為昂貴的研製項目,加上當今技術變得愈來愈複雜,尤其是隱形技術的開發和應用。譬如中國 2011 年首度露面的殲-20 戰機,便經歷過至少 10 年的研製;而最早於 2010 年展示的俄羅斯蘇-57 戰機,至今還未投入製造。

換言之,過去通常要花十年才能成功出爐的戰機,現在只需一年時間就能完成。如果美國空軍能夠在一年內從設計到試飛新的戰機,那麼可以想像,未來將有各種新型飛機面世,尤其是較為奇異或高風險的特殊類型 —— 它們在過去往往被淘汰,因為沒有製造商願意投入十年以上的時間去研發。

不同於過去的長時間研發,NGAD 將已經成熟或者現有的技術融合成新的模式,製造出新型飛機,並以此減少競標商的製造成本。製造商每次只會獲得少量訂單,促進彼此競爭,並在同一時間製造不同款式的新飛機。這樣一來,就會製造出一系列戰機,彼此有所關係,但又不盡相同,每一款都有所專長和創新的特點,譬如有的是以機載鐳射系統(airborne laser)為主,有的則以人工智能技術為優先。

換言之,每四到五年,美國空軍就能推出各種新型戰機,輕易可以達至 F-200、F-201、F-202,也更加神秘莫測。Roper 聲言:對手因而難以捉摸美國空軍會派甚麼飛機上戰場,這一回改進了甚麼技術,他們又能相應推出甚麼飛機去迎戰。