李衍蒨:生死也受惠——年齡推斷

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法醫人類學除了有大家一直了解作為死者代言人的角色外,亦因為現今的法證需求遞增,我們的技能亦經常應用到活人身上。其中一個最常用的相信就是用於尋找失蹤人口這方面。

人口販賣在現今好像很遙遠但其實不是。特別在外國,很多小孩從小被拐帶,經過不同途徑從一個州賣到另外一個州,甚至國家。很多小孩被帶走時因還年幼,對地區、地理位置甚至自己的年紀都沒有印象及概念。因此在尋獲後,為了比對失蹤人口以確認身份,有需要的話法醫人類學家會幫忙以同位分析,收窄地理位置搜索範圍。另外亦以骨骼生長及融合(fusion)的週期來推斷年齡。這次先介紹以骨骼生長推算年齡的資訊。

人一出生時約有 300 多塊骨頭,隨著時間,某些骨頭會跟其他骨頭融合在一起。不同骨頭的融合時間都有既定的時間。骨骼融合週期從兒時到青春期最為明顯。換句話說,透過骨骼生長而推算年齡截至青春期的年輕人(Subadults)最為準確(按:青春期後的骨骼推算是以骨頭的損耗為指標)。以年輕人為例,最後一塊融合的骨頭會是鎖骨(約於 24/25 歲融合)。

橈骨及尺骨(Radius and Ulna) 圖片來源:eorthopod.com

曾接觸過一件個案,一個女孩獲尋後,一直都說不清楚她到底幾歲、叫甚麼名字、之前的家在哪裡。而恰巧因為女孩的手部有骨折,醫院的醫生為她照了一張手部的 X 光片。從 X 光片中看到,除了骨折之外,亦觀察近手腕位置,即橈骨及尺骨(Radius and Ulna)末端還沒有跟生長板(growth plate)融合。按文獻研究顯示,橈骨及尺骨的生長板跟骨頭末端會於 17 歲左右開始融合,並於 19 歲或以前完成。由此可見,這位女孩子小於 19 歲,加上因為手肘位的部分已經完全融合(該處在 16 歲就完成融合),因而簡單的推算了她的年齡介乎 16-18 歲左右。在連同之後做的同位素分析,為警方收窄了搜索範圍。

大家如果覺得推算年齡頗為有趣的話,可以親臨假於香港科學館的木乃伊專題展覽去看一看。在展覽裡的第六具木乃伊是年輕人的木乃伊,當時的古埃及文化已經開始受羅馬影響。木乃伊的風格、畫像等都已跟同場展覽的其他木乃伊很不一樣。值得注意的是木乃伊上的肖像不再是死亡面具(death mask),而是以畫像取代了。還有多層的石棺都由一塊畫上經文團的窄木板所取代。

木乃伊的 CT Scan 顯示他的盆骨邊(iliac crest)——即盆骨像米奇老鼠耳朵的兩塊骨頭邊緣處還沒有融合。另外手腕尺骨末端(distal radius)有以上案例提及還沒有完全融合的痕跡。小腿骨近膝蓋端(proximal tibia)則比較粗,稍具三角形的那塊小腿骨還沒有融合。按照以上幾項骨骼的融合週期排序,大概可以推斷年輕人的死時年齡(age at death)。

那怕是考古、生物考古學或是體質人類學、法醫人類學,使用的技巧皆相類似,而目的都是為了還原或推斷任何跟死者身份有關的資訊。

參考資料

1. White, T.D. (2005). Human Bone Manual. Academic Press.

※ 此欄文章為作者觀點,不代表本網立場。 ※
李衍蒨 骸骨傳記

一名香港土生土長的骨頭說故人,馬不停蹄地飛到世界各地尋找及代言骨頭的故事,讓他們成為事情最後及誠實的無聲證人。