李衍蒨:鐵器時代的結核病患者

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在英國多實郡 Tarrant Hinton 村莊挖出、有著英國最早期結核病紀錄的骸骨,現正於東多實博物館展出。 圖片來源:Museum of East Dorset (Priest’s House)/Twitter

最近,在科學鑑證的幫助下,研究團隊對一副從英國多實郡(Dorset)Tarrant Hinton 村莊挖出的骸骨有更深入的了解。他們更由此得知在鐵器時代(Iron Age)居於當地的人的生活模式,以及其散播傳染病的途徑。

1967 到 1985 年間,研究人員在針對鐵器時代或羅馬時期小型聚居地進行挖掘時,發現該骸骨。於是,考古團隊連同骸骨專家為其建立骸骨檔案,經過分析後,他們推斷死者為介乎 30 到 40 歲的男性,放射性碳定年(radiocarbon dating)則斷定其死於公元前 400 年到 230 年間。當時,專家看到骸骨的脊椎骨塊上有明顯而嚴重的結核病(tuberculosis)病變症狀,經團隊以 DNA 技術確認病症後,他成為英國有紀錄以來最早期或最古老的結核病患者。

有份進行是次研究的人骨生物學家(Human Skeletal Biologist)Simon Mays 指出,DNA 的證據不但確認了骸骨主人患有結核病,更顯示出他是被傳染,而非直接從被污染的肉類或牛奶中得病。而人類互相傳染肺結核的原因只有一個:居住環境及人口稠密!此傳播途徑一般只常見於現時的城市居住環境,但是次發現,足以證明肺結核亦可散播於人口居住密度較低的地方。不過,現時的科研仍然未能解答出骸骨主人患病的年齡及感染肺結核的成因,所以未能得知他是在小時候得病,還是長大後因工作等因素而染病。

南安普敦大學(University of Southampton)研究員 Alistair Pike 利用穩定同位素(stable isotopes)分析骸骨的化學成分後指出,從其碳及氮同位素分佈中,可以看出鐵器時代的人擁有多元飲食習慣,他們吃穀物及蔬菜,亦會進食羊肉及牛肉,但甚少吃魚類及豬肉。

除此之外,鍶(strontium)及氧同位素可以了解一個人的出生地及遷移模式。研究人員從骸骨的智慧齒中抽取鍶及氧作出分析,其含量顯示出,在長出第三顆臼齒的年紀(8 至 14 歲左右)時,他已經在英國南部居住,此地域更是他最後被下葬的地方。但從自出生已成形的臼齒同位素分析顯示,他小時候並非在此地區居住,反而是在一個充滿石灰的地區長大。由於很多區域均有此特性,故此很難斷定他確實來自於哪一個地方或區域。不過,從地質學看來,他有可能成長於南部或西部的愛爾蘭,或者西南方的法國等地。

骸骨的故事實在有趣,不論來自哪一個年代,他們都有自己的方式去訴說其經歷、生活及成長環境。而此骸骨現正於東多實博物館(Museum of East Dorset)展出,繼續跟我們及我們的後代訴說前人的故事!

參考資料

※ 此欄文章為作者觀點,不代表本網立場。 ※
李衍蒨 骸骨傳記

一名香港土生土長的骨頭說故人,馬不停蹄地飛到世界各地尋找及代言骨頭的故事,讓他們成為事情最後及誠實的無聲證人。