「英國」運油輪被伊朗扣押,誰該負責?

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圖片來源:路透社

「英國」運油輪「斯特諾帝國號(Stena Impero)」被伊朗扣押,但原來它是一艘瑞典油輪,船上也沒有英國船員,那為何會懸掛英國船旗? 誰又應該出面解決問題?

油船懸掛的旗幟與所屬國不同是十分常見的現象,每艘商船都需要在某個國家登記,這個國家被稱為「船旗國(flag state)」。現行的開放登記制度(open-registry system),又稱為「方便旗(flag of convenience)」,不論船隻擁有者的國籍是甚麽,只要在該地註冊,便可懸掛該地旗幟。

登記後,船旗國的法律適用於該船隻。聯合國轄下的國際海事組織(IMO)表示,船旗國需要簽署國際海事條約,並負責執行由海事組織所制定,有關船隻建造、設計、設備和人員的規則,確保船隻符合相關國際標準。根據「聯合國海洋法公約」,船旗國必須採取措施確保海上安全。

海事安全專家 Ioannis Chapsos 解釋,船東會基於各種商業原因選擇船旗國,包括法例、稅款和服務質素。他以世界領先的船東 —— 希臘為例,很多船隻都沒有懸掛希臘船旗,其中一個重要的因素是他們在希臘需要繳付更多稅款。在這制度下,商船還可以僱用來自世界各地的船員,以降低成本。國際航運公會(ICS)副秘書長 Simon Bennett 則表示,船東傾向選擇有信譽,和在全球主要港口設有據點的船旗國。

船旗國通常是較窮困的國家,開放讓外國商船註冊能賺取更多金錢。巴拿馬、馬紹爾群島和利比利亞(Liberia)都是主要的船旗國,其中巴拿馬船舶註冊處就為該國帶來了數千萬美元的收益。

儘管開放登記制度為雙方帶來利益,但仍受到諸多批評。船旗國和船隻所屬國的法律不同,可能令船隻監管變得寬鬆,甚至對國際海事法構成藐視。「方便旗」一詞亦未被國際海事組織使用。Bennett 表示:「它幾乎被認為是航運界的粗口。」國際運輸工人聯合會(ITF)亦認為,這令船東更難解決工資糾紛或工作環境等問題。

很多船舶註冊處都設在其他國家,有的由外國公司進行管理。以利比利亞註冊處為例,它由一間總部設在華盛頓的美國公司管理;蒙古是內陸國家,其註冊處位於新加坡;科摩羅(Comoros)註冊處設於保加利亞;瓦努阿圖的註冊處則設於紐約。不尋常的地理位置也可能帶來海上安全問題。

但在過去的三十年,普遍認為航運業得到顯著改善。Bennett 補充,大型開放註冊處的安全記錄,與所謂的「傳統旗」—— 懸掛所屬國旗幟的船隻安全記錄相當。

英國船舶註冊處 UK Ship Register 是世界上第 9 大艦隊,成員包括英國、皇家屬地和英國海外領土,其中註冊商船數目約 1,300 艘,遠多於皇家海軍。「斯特諾帝國號」在英國註冊,船隻安全理應由英國負責。但 Ioannis Chapsos 認為,儘管船隻基本上是該國的延伸,但要船旗國為所有登記船隻提供安全保障並不現實,對於資源很少的國家來說更加困難。