摺疊式智能手機,何以這麼難造?

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三星摺疊式智能手機 Galaxy Fold 在試用後出現問題,該公司需急忙叫停。 圖片來源:Simon Nagel/picture alliance via Getty Images

智能手機過去只作出微小變動,難以引起大眾興趣。用戶更換手機的週期變長,沒有意欲購買新產品。數據分析公司 IHS Markit 公佈今年首季度的數字,顯示智能手機銷量下跌 20%。蘋果等公司積極研發可摺疊的智能手機,兼顧方便攜帶和特大熒幕兩個好處。但要將理想化為現實,極具挑戰性,三星和華為已先後宣佈暫緩推出摺疊手機。這些廠商在製造過程,究竟遇上甚麽困難?

三星要價 1,980 美元(約 15,500 港元)的 Galaxy Fold 在試用後,發現摺疊處有問題,熒幕亦在撕掉保護膜後損壞。公司隨後將 4 月的發佈會押後,暫未公佈新的日期。華為本亦計劃推出定價 2,600 美元(約 20,350 港元)的摺疊手機 Mate X,但在 6 月宣佈延遲。華為高級副總裁彭博(Vincent Peng)表示:「我們在進行多項測試,最遲於 9 月推出。」與此同時,蘋果也註冊了多個摺疊設備的專利,但未有公佈摺疊手機的消息。

「摺起」智能手機,到底難在何處?矽谷市場研究公司 Creative Strategies 分析師 Ben Bajarin 說:「摺疊熒幕引發了一系列具挑戰性的材料科學問題。」首要問題是製作「有機發光二極管(OLED)」,要在不降低像素和造成邊線的情況下摺疊手機。另一項挑戰是電池位置,製造商仍在考慮,應否將電池與熒幕一起摺疊。

美國阿爾弗雷德大學(Alfred University)玻璃科學教授 William LaCourse 表示,最大的挑戰是熒幕本身。三星和華為都以塑膠製造手機保護層,因塑膠足夠柔軟,可以摺疊,卻容易變形和產生摺痕。使用塑膠物料,能更快製造出摺機,但要解決以上問題,還得靠更耐用的玻璃。超過攝氏 590 度的高溫,才會讓玻璃變形。

康寧(Corning)是全球最大的玻璃製造商之一,其「大猩猩玻璃(Gorilla Glass)」十分薄,但像鋼材一樣堅實。在 2017 年,蘋果投資了 2 億美元支持康寧的研發計劃。康寧發言人確認消息,表示公司正在製造可用於摺疊熒幕上的玻璃,並已在一系列厚度測試上取得成功。

康寧曾在拉斯維加斯消費電子展上,擺放第 3 代「大猩猩玻璃」的廣告。 圖片來源:路透社

發言人向美國有線電視新聞網(CNN)表示:「研發中的玻璃,在彎曲 10 萬次後才開始變形,還可以長時間呈屈曲狀態,比其他物料更理想。」LaCourse 教授認同,控制玻璃厚度是關鍵:「最理想的可摺疊熒幕要足夠強韌和柔軟,不費力便可重複摺疊。玻璃愈厚,就要花愈多力氣摺疊。」

教授認為:「科技雖然提升了一個層次,但仍然存在局限。」因為「大猩猩玻璃」亦非完美,表面上容易出現少量刮痕,但他強調玻璃仍是最佳的材料。超薄玻璃的組合比頭髮更幼細,能夠緊密貼合在一起。玻璃雖不能被摺得像紙幣一樣平,但若有金屬棒之類的東西充當軸心,它仍能在摺疊多次後回復平滑,不會裂開。玻璃製造技術現正不斷進步,教授預計以玻璃製造的摺疊手機,將會在未來一至兩年內出現。